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惠普牌“定时炸弹”: 宣战还 是 试探?

日期:2016年12月29日 00:35

2016 年 9 月 13 日,对于荷兰打印机耗材供应商 123inkt 公司来说,这天本来又是一个 普通得不能再普通的日子。

但是平静的时光很快就被打破了,该公司在一天之内突然收到了超过 1000 次投诉,投诉 的内容非常一致: 9 月 13 日当天,在惠普打印机上使用的第三方墨盒突然失效,无法继续工作。 短时间内出现如此大规模的投诉是非常罕见的现象,123inkt 公司对此非常重视。经调查,

该公司发现本次第三方墨盒集体失效的锅并不该由自己来背,问题实际上出自惠普以前的 一次固件升级。惠普该次固件升级会导致适用于惠普打印机的第三方墨盒无法使用,甚至 直接破坏第三方墨盒。

123inkt 的遭遇并不是偶然,因为全世界范围内很快都传来了惠普打印机拒绝第三方墨 盒的报告,而且被波及的惠普打印机用户非常广泛。由于规模巨大,且惠普打印机品牌在 市场内占有优势地位,本次事件很快引来了包括 BBC、《卫报》、《华尔街日报》等权威媒 体的关注。

据报道,事件中受影响的打印机均为惠普 OfficeJet 系列的喷墨打印机产品,包括了 OfficeJet、OfficeJet Pro、 OfficeJet Pro X 等几个子系列。上述系列打印机之前一直可接受由 第三方生产销售的低价兼容耗材,但在 9 月 13 日却开始集体拒绝第三方耗材。由于惠普最 近一次固件升级是在事件发生的半年前,也就是今年的三月份,因此可以推测惠普在此次 固件升级时做了手脚,添加了一个会延迟生效的程序,该程序会让打印机在固件升级后的 半年拒绝机器正在使用的非官方墨盒。

对于惠普本次固件升级,《卫报》在新闻标题里直接用“定时炸弹(timebomb)”来形 容。惠普在进行该次固件升级时,对外宣称此举是为了“保护惠普的创新成果和知识产权”,

但其实际效果却不止如 此。实际上,突然性的 第三方墨盒出错损害了 很多打印机用户的利 益,不仅破坏了正在使 用的墨盒,而且用户的 日常工作带来了麻烦。

很显然,惠普这次 引爆的“定时炸弹”颇 有些“损人利己”的味道。

 

 
惠普态度反转,打印巨头也有服软之时

不过惠普此举是出于什么目的,该公司这次显 然捅了一个大马蜂窝。

全世界有成百上千家像 123inkt 这样的第三方 打印耗材供应商,还有很多惠普打印机的渠道销售 代理,这些公司覆盖了数以万计的惠普 OfficeJet 系 列喷墨打印机用户,惠普的鲁莽行为无疑一次性将 这些供应商和打印用户全部得罪。用 EFF 特别顾问 Cory Doctorow 的话来说,“惠普正好给了数千万用 户一个让他们不再相信惠普的理由”。9 月 13 日的 “定时炸弹”引爆只是一个开始,惠普接下来要面 对来自媒体和用户的巨大舆论压力。

当得知第三方墨盒出错不是墨盒本身的问题, 而是惠普从中作祟之后,各大打印耗材供应商纷纷 将矛头指向了惠普,广大惠普打印机用户也将投诉 对象从耗材供应商转向了惠普。更糟糕的是,不少 利益受到损害的用户已经打算采取法律手段向惠普 维权,世界各路媒体的曝光还让惠普雪上加霜。总 而言之,惠普麻烦大了。

在巨大的压力之下,惠普官方的态度在事件发 生后的一个月内经历了 180 度的转变。刚开始,惠 普向外界重申自己在半年前发布固件升级时的态 度,称“此次更新的目的是为了保护惠普公司的创 新及知识产权”,但仅过了一周,该公司就固件升 级导致第三方墨盒认证失败的问题致歉,同时取消 了该软件的安全机制。又过了半个月,惠普官方面 向 OfficeJet、OfficeJet Pro 和 OfficeJet Pro X 系列打 印机发布全新固件,允许使用第三方墨盒。自此, 事件终于告一段落。

在前后一个月的时间里,惠普的态度大反转耐 人寻味。众所周知,惠普是打印行业里市场占有率 最高的打印机制造及供应商,在整个市场供应链里 处于最上游的地位,其一举一动都有可能对整个市 场产生不可忽略的影响。但是,这一次惠普谋划已 久(至少策划了半年)通过固件升级让打印机拒绝 第三方墨盒的行动,却很快就在公众的反对浪潮之 下无疾而终。

在打印行业里几乎能占半壁天下的惠普公司, 这一次不得不服软,这说明了什么?

进击的惠普,鲁莽还是另有机巧?

一般来说,像惠普这样的成熟国际化大企业, 在作每一个决定时都应该深思熟虑,但这一次惠普 的表现却显得十分鲁莽:悄悄在升级程序中做手脚,

机器毫无预兆地突然性拒绝墨盒,事件爆发后的强硬 态度......种种行为表明惠普似乎铁了心要与广大第三 方打印耗材用户对着干。

惠普来势汹汹,但用户们也并不好惹。不管惠普 有多大的体量和影响力,客户的集体不满完全可以迫 使惠普的决策者收回之前所做的决定。惠普后来的表 现也十分识时务,若不是最后道歉并取消了升级后的 软件安全机制,谁也不知道惠普到底会因此丢掉多少 客户。

虽然惠普能够悬崖勒马,但无论如何,它还是给 自己制造了不小的麻烦。那么问题来了,当惠普决定 要在固件升级程序里埋下“定时炸弹”的时候,有没 有料到日后会遭遇如此强烈的反弹?惠普表现出来的 “鲁莽”是否另有深意?

惠普一直宣称自己对固件进行升级是为了保护自 己的创新成果和知识产权,换句话说,惠普要保护的 是自己的“正当利益”。尽管惠普某些行为可能已经 超过了“保护利益”的范畴,但我们可以相信惠普的 初衷始终是不变的。

现代企业的基本目标始终是唯一且不变的——创 造更多的利益和价值,惠普这样的知名企业更不例外。 从这一点来看,惠普本次升级固件的行为似乎有些反 常,因为它损害了客户的利益,也就会损害惠普本身 的利益。

但如果我们再仔细审视一下,会发现惠普的直接 损失并不算大:首先,固件升级是现今打印机供应商 频繁使用的手段,惠普有权力对自己的机器进行升级; 其次,这次固件升级受到影响的是第三方打印耗材用 户,惠普的原装耗材用户并没有受到影响;第三,惠 普只是对 OfficeJet 系列下几个子系列的喷墨打印机进 行了升级,这些机器在惠普几百种机型里只是少数一 部分,因此造成的影响其实也有限;最后,本次固件 升级后过了一个月,惠普就撤销了会影响第三方墨盒 认证的软件机制,也大大削弱了事件影响。

 
也就是说,这次事件其实是“雷声大,雨点小”, 对惠普的利益没有实质性的直接影响。单凭这一点, 我们就可以说惠普其实在行动之前就有过深谋远 虑。我们可以认为,惠普这一次固件升级并不是真 心想要完全排斥第三方耗材。

那么,惠普这次行动的目的到底是什么?

原装与兼容,绕不开的二人转
对于惠普这样的打印机供应商来说,打印机本 身其实并不是重要的利润来源。实际上,打印业务 的利润大部分都由打印机厂商自己生产销售的原装 打印耗材创造。在市场里,原装耗材的最大竞争对 手就是琳琅满目的第三方耗材,也就说我们常说的 兼容耗材。双方之间的竞争关系决定了惠普等打印 机供应商不会放弃夺回被兼容耗材占领的市场,并 会为此采取各种手段:舆论宣传、专利诉讼、产品 加密,以及现在常用的新手段“固件升级”。

固件升级之所以成为用来抑制兼容耗材的新手 段,主要是因为其升级时间和方式完全由打印机供 应商自己决定。进行实际操作时只需要上线一套编 好的程序,就能影响数万台打印机,成本小威力大, 且难于防范。导致 9 月 13 日“定时炸弹”爆发前 的那次固件升级,本来也只不过是惠普的一次常规 升级。

近几年来,每当惠普、佳能、爱普生等打印机 供应商对自己的固件进行升级时,总会有一些兼容 耗材“不幸阵亡”,这是非常普遍的现象。之所以 惠普这一次的行为造成的反响异常大,是因为该公 司对适用于 OfficeJet 系列喷墨打印机的兼容耗材采 取了一刀切的策略,这就大大超过了公众的容忍度。 用户会认为,自己使用第三方耗材主要就是因为它 们物美价廉,而惠普不去努力改进产品的性价比, 却对第三方耗材痛下杀手,逼迫用户购买昂贵的原 装耗材,这种行为无法容忍。

用户就是上帝,惠普不可能不考虑用户的想法, 但是惠普显然也不想放任兼容耗材占领市场,所 以肯定也不会放弃使用固件升级这样的手段。在 这样矛盾的心理之下,惠普的选择就非常合情合 理:试探。

选择 OfficeJet 系列产品安装特殊的安全认证机 制,是为了试探大众对此行为的反应。通过观察用 户和媒体的反应,惠普可以研究大家对原装耗材和 兼容耗材的看法,以及对不同形式的固件升级的容 忍度。惠普想要知道,如果自己对兼容耗材采取更 激烈的手段,大众会不会有抵触情绪;自己采取怎

样的手段,才能既压制兼容耗材又不会得罪客户。试 探之下,一旦舆论反应不好,惠普完全可以在事态进 一步扩大前收手。

因此,我们可以认为,惠普现在并没有打算采取 更激烈的手段,或者说时机未到。但是今天不行动, 不代表惠普未来不会行动;就算惠普不行动,不代表 其他的打印机供应商不会行动。在原装耗材和兼容耗 材互相竞争的市场里,变数和风险始终是存在的。

应对固件升级,从芯片开始
对打印工作原理有所了解的用户都知道,打印机 芯片是打印机最核心的工作部件之一,其性能优劣会 影响打印机的程序逻辑和日常工作效率。与此同时, 由于打印机每次固件升级都会对打印机工作时使用的 程序产生直接影响,这会导致未来每一次新的固件升 级都可能让正在使用的兼容芯片瞬间报废,从而大大 影响我们对打印机的正常使用。

在这种形势下,每一个打印机用户都必须思考一 个问题:使用原装芯片,还是使用兼容芯片?如果选 择物美价廉的兼容产品,则必须考虑如何应对原装厂 商可能采取的固件升级等手段。所以,大家必须选择 一个技术实力过硬的靠谱芯片供应商!

可是,现在市场上的兼容芯片企业汗牛充栋,作 为用户的你又该如何选择呢?一般来讲,如果没有特 殊的要求,选择最有名气和实力的企业是没错的。生 产芯片的企业虽多,但实力和声望并俱的企业却不多, 而艾派克微电子绝对是行业内的绝佳选择之一。

艾派克微电子在打印耗材行业内经营多年,早已 在芯片领域积累了深厚的技术优势,对于每一次固件 升级都能迅速作出反应。本次惠普的“定时炸弹”事 件发生时,艾派克就很快推出了解决方案,帮助用户 减少固件升级带来的损失。此外,艾派克还在为彻底 解决“固件升级”问题做努力。该公司推出的一款能 自动监控固件升级的应用软件 Apex Support 就是成果之 一。此款软件目前可以实现 OEM 打印机固件升级信息 以及 OEM 新品打印机信息实时推送和查询,以便客户 更高效地获取打印机固件升级信息,并以最快的速度 应对,而且这款软件完全免费。未来,还会有更多来 自艾派克的解决方案,帮助更多的用户应对“固件升级” 问题。

所以,在原装耗材和兼容耗材互相竞争的市场里, 用户若想规避固件升级带来的影响,放心使用兼容耗 材,还是赶快选择像艾派克微电子这样靠谱的芯片解 决方案供应商吧!

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